Les aventures du jeune Voltaire

1711-1718 (17-24 ans). Débuts comme homme de lettres et premières provocations

1711 (17 ans). Arouet quitte le collège à dix-sept ans et annonce à son père qu’il veut être homme de lettres, et non avocat ou titulaire d’une charge de conseiller au Parlement. Devant l’opposition paternelle, il s’inscrit à l’école de droit. Il fréquente la société du Temple, qui réunit dans l’hôtel de Philippe de Vendôme, des membres de la haute noblesse et des poètes, connus pour leur esprit, leur libertinage et leur scepticisme.

1715 (21 ans), 1715, mort de Louis XIV et début de la Régence. Arouet est si brillant et si amusant que la haute société se dispute sa présence. Il se retrouve dans le camp des ennemis du Régent.

1716 (22 ans). Il est exilé à Tulle. Son père use de son influence auprès de ses anciens clients pour fléchir le Régent qui remplace Tulle par Sully-sur-Loire.

1717 (23 ans). Lié d’amitié avec un certain Beauregard, en réalité un indicateur de la police, il lui confie être l’auteur de nouveaux ouvrages de vers satiriques contre le Régent et sa fille. Il est envoyé à la Bastille par lettre de cachet. Il restera embastillé durant onze mois.

 À sa sortie de la Bastille, conscient d’avoir jusque-là gaspillé son temps et son talent, Arouet veut devenir célèbre dans les genres les plus nobles de la littérature de son époque : la tragédie et la poésie épique.

1718 (24 ans). Sa première pièce écrite sous le pseudonyme de Voltaire, Œdipe, obtient un immense succès. Le public aime ses vers en forme de maximes et ses allusions impertinentes au roi défunt et à la religion.

1723 (29 ans). Voltaire connaît un nouveau succès avec La Henriade, poème épique de 4 300 alexandrins se référant aux modèles classiques (Iliade, Énéide) dont le sujet est le siège de Paris par Henri IV et qui trace le portrait d’un souverain idéal, ennemi de tous les fanatismes.

1726 (32 ans). Le chevalier Guy-Auguste de Rohan-Chabot, jeune gentilhomme arrogant, appartenant à l’une des plus illustres familles du royaume, apostrophe Voltaire à la Comédie-Française. Celui-ci lui répond et l’affaire tourne mal. Il est frappé à coups de gourdin par les laquais du chevalier. Blessé et humilié, il veut obtenir réparation, mais aucun de ses amis aristocrates ne prend son parti. Il  veut venger son honneur par les armes, mais son ardeur à vouloir se faire justice lui-même indispose tout le monde. Les Rohan obtiennent que l’on procède à son arrestation. Il est conduit à la Bastille le 17 avril. Il n’est libéré, deux semaines plus tard, qu’à la condition qu’il s’exile.

1726-1728 (32-34 ans). En Angleterre, Terre de Liberté

Voltaire a 32 ans. Il est profondément impressionné par l’esprit de liberté de la société anglaise. Alors qu’en France règnent les lettres de cachet, la loi d’Habeas corpus de 1679 (nul ne peut demeurer détenu sinon par décision d’un juge) et la Déclaration des droits de 1689 protègent les citoyens anglais contre le pouvoir du roi.

Il ne lui faut que peu de temps pour acquérir une excellente maitrise de l’anglais. A Londres, il rencontre des écrivains, des philosophes, des savants (physiciens, mathématiciens, naturalistes). Il s’investit dans des genres nouveaux pour lui : l’histoire, l’essai politique et plus tard le roman. Il commence à rédiger en anglais l’ouvrage où il expose ses observations sur l’Angleterre  sous le titre Letters Concerning the English Nation (version française en 1734, les Lettres philosophiques).

1728 (34 ans).Retour d’Angleterre.  À l’automne, il est autorisé à rentrer en France pourvu qu’il se tienne éloigné de la capitale. Il n’a que quelques économies qu’il s’emploie activement à faire fructifier.

1732 (38 ans). Voltaire fait sa rentrée littéraire à Paris par le théâtre. Zaïre remporte un triomphe comparable à celui d’Œdipe et est joué dans toute l’Europe.

1733 (39 ans). Il devient l’amant d’Émilie du Châtelet ; elle a 27 ans (1706-1749). Elle est la fille de son ancien protecteur, le baron de Breteuil. Ils ont un enthousiasme commun pour l’étude et, sous l’influence de son amie, Voltaire va se passionner pour les sciences. Elle joue un rôle essentiel dans la métamorphose de l’homme de lettres en philosophe. Ils vont connaître dix années de bonheur. La passion se refroidit ensuite…

1734 (40 ans). Voltaire confie ses capitaux aux frères Pâris dans leur entreprise de fournitures aux armées. Il devient fortuné.

1734 est l’année de la publication clandestine des Lettres philosophiques, le Manifeste des Lumières.  L’éloge de la « liberté et de la tolérance anglaises » est perçu à Paris comme une attaque contre le gouvernement et la religion. Le livre est condamné par le Parlement. Une lettre de cachet est lancée contre Voltaire qui s’enfuit à Cirey sur Blaise, le château champenois que possèdent les Châtelet.

Pendant les 15 années suivantes passées pour l’essentiel à Cirey, Voltaire joue un double jeu : rassurer ses adversaires pour éviter la Bastille, tout en continuant son œuvre philosophique pour gagner les hésitants. Son engagement est inséparable d’un combat antireligieux. Il pense la France victime d’intolérance religieuse, et rend cela responsable de retard en matière d’organisation sociale.

1736 (42 ans). Aidé par Émilie du Châtelet, il est l’un des premiers à vulgariser en France les idées de Newton sur la gravitation universelle en publiant l’Épitre sur Newton.

Voltaire reçoit une première lettre du futur roi de Prusse, Frédéric II. Commence alors une correspondance qui durera jusqu’à sa mort.

1735 et 1736. Deux portraits de Voltaire (âgé de 41 et 42 ans) peints par Quentin de La Tour (ma chronique du blog). Le portrait de 1735 attire l’attention sur de La Tour. Sa renommée nationale s’ensuivra. Deux ans plus tard, en 1737, il est agréé à l’Académie royale de peinture et de sculpture en tant que peintre de portrait en pastel.

1 commentaire

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Une réponse à “Les aventures du jeune Voltaire

  1. Merci. Vu les deux premiers épisodes, raté les 2 suivants. Mais il me semble que je vais pouvoir me rattraper en cliquant sur la vidéo de ce billet.